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苹果公司已然成为新晋芯片巨头
www.creaders.net | 2020-06-23 22:00:17  华尔街日报 | 0条评论 | 查看/发表评论
  

  苹果公司之所以能建立起电子产品帝国,要归功于把生产外包给一个由芯片制造商和其他零部件生产商组成的庞大生态系统的做法。近年来,在首席执行官库克的领导下,苹果公司正在收回许多外包业务。这一次是芯片。

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  苹果公司首席执行官库克表示,公司将在今年晚些时候开始在Mac电脑上弃用英特尔处理器,因为这家科技巨头将不再外包。

  苹果公司(Apple Inc., AAPL)之所以能建立起电子产品帝国,要归功于把生产外包给一个由芯片制造商和其他零部件生产商组成的庞大生态系统的做法。近年来,在首席执行官库克(Tim Cook)的领导下,苹果公司正在收回许多外包业务。

  苹果公司周一称,今年晚些时候将推出采用自研芯片的Mac电脑。此举将结束苹果与英特尔公司(Intel Co., INTC)长达15年的技术合作关系。苹果公司表示,该公司定制的芯片效率更高,图形处理性能也更高。苹果公司2010年发布了该公司的第一款iPhone处理器。

  这一计划符合苹果公司用自己设计的零部件替换许多第三方零部件的整体战略。据独立科技行业分析师Wayne Lam估计,目前iPhones的核心零部件中约42%由苹果自己生产,而不到五年前,这一比例仅为8%。随着苹果公司未来开发出调制解调器芯片和传感器,预计该比例会进一步上升。

  自研零部件降低了苹果公司的成本,并提升了该公司产品的性能,还增强了其对未来新产品的掌控。分析师估计,上述新的Mac电脑芯片将使每台Mac电脑的生产成本降低75-150美元。他们说,苹果公司可以将节省下来的成本回馈给客户和股东。

  这一战略源于已故苹果联合创始人乔布斯(Steve Jobs)倡导的苹果哲学,即拥有核心技术可以带来竞争优势。量身打造的芯片和传感器可以帮助其iPhone、iPad和Mac在电池性能和功能上超越竞争对手。还可以保护苹果免受购买通用零部件的中国竞争对手的影响。

  苹果的前员工表示,苹果多年来一直依赖第三方零部件,同时也在培养自己设计更多零部件所需的工程深度和专业能力。与此同时,苹果要求供应商在向苹果提供的零件中加入定制功能。苹果还需要一家可靠的芯片厂来为其生产芯片。苹果找到了这样的合作伙伴——台湾积体电路制造股份有限公司(Taiwan Semiconductor Manufacturing Co., 2330.TW, 简称:台积电)。在智能手机需求激增之际,过去10年台积电一直在为苹果生产iPhone芯片。

  苹果推动设计自己的芯片已有10年,这一努力扰动了半导体行业。英特尔每年将损失约20亿美元的笔记本芯片销售,占总收入的2%至4%。随着苹果设计的芯片数量上升,其他芯片制造商的市场份额近些年下降,迫使一些供应商出售或退出业务。

  加州理工学院(California Institute of Technology)工程学教授、Audience Inc.前董事会成员Carver Mead称,这是该行业追求更高性能的自然进程的一部分。但他表示,这对苹果供应商的影响很大。Audience曾是苹果公司的供应商。

  苹果公司的许多供应商继续向该公司供货,这些业务给供应商带来可观的收入,即使供应商担心苹果公司会开始自己生产它们提供的各种零部件。Mead称:“每个人都知道这可能发生,所以这是一个有意识的决定:你是要与魔鬼共舞还是说不呢?”

  分析师称,这项被一些供应商和分析师称为内包的举措可让苹果公司在设备性能方面比竞争对手领先两年,这是因为该公司可通过规划多个芯片如何协同工作来限制耗电量,并腾出iPhone和iPad的内部空间供其他零部件使用。此举还降低了产品计划潜在的泄露风险。

  苹果公司的芯片部门在过去十年里发展迅速,目前已经有几以千计的工程师,其中包括1999年收购Raycer Graphics和2008年收购P.A. Semi所带来的众多工程师。过去十年苹果公司在设计定制芯片方面取得的成功巩固了硬件技术部主管Johny Srouji作为苹果公司高管团队最重要成员之一的地位。他提前好几年就介绍了苹果芯片为未来设备提供支持所需具备的功能。

  分析师表示,苹果公司能够证明定制芯片的工程成本是合理的,因为取消供应链中的一个环节可以节省下成本。与其付钱给芯片设计者,然后由芯片设计者雇佣制造商来生产芯片,苹果公司现在可以代之以直接向芯片制造商付费,该公司将开始对Mac系列电脑采取这种做法。

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  供应商表示,苹果公司已经设立了数家办公室,并从调制解调器提供商高通公司(Qualcomm Inc., QCOM)以及调制解调器和处理器供应商英特尔那里挖来工程师,以推动该公司对定制芯片的追求。

  在其他案例中,因为苹果公司透露了开发自研芯片的计划,导致Imagination Technologies (IMG.LN)的股价暴跌高达70%,并最终把自身出售。类似的例子还有,苹果公司自研电源管理技术的努力导致供应商Dialog Semiconductor PLC将该领域的业务出售给苹果公司,而不是与苹果公司展开竞争。

  过去十年,苹果公司已收购多家半导体公司,其中包括去年以10亿美元收购英特尔调制解调器业务的交易。这些交易是全球并购热潮的一部分,据Dealogic的数据显示,自2007年iPhone推出以来,全球并购交易活动已增长一倍达到每年410笔。

  Mac更换中央处理器(CPU)给软件开发人员带来新负担,他们中的许多人需要更新自己的应用,以便能够在苹果公司基于Arm的芯片上工作。

  Moor Insights & Strategy总裁、芯片制造商Advanced Micro Devices Inc. (AMD)前高管Patrick Moorhead表示,苹果公司周一未能向开发者表明额外的工作将是值得的,因为该公司没有提供相对于其他处理器的任何关于性能的技术细节。

  Moorhead表示:“我们知道苹果公司将因成本降低而获利,但在开发者开始动手前,他们应该先问问自己能从投资进行代码修改中得到什么。”Moorhead的客户包括高通和英特尔等苹果公司的芯片供应商。

  苹果公司在年度开发者大会开始时披露了上述计划,并重点提及了该公司为开发者提供的用于更新他们软件的工具。以往,该公司在发布采用新处理器的产品后曾提供产品基准。

  逐步脱离供应商的举动在苹果公司内部引发了担忧。据知情人士称,在2019年关于收购英特尔调制解调器业务的讨论中,一些工程师对这项交易持反对意见,理由是iPhone内部的调制解调器必须符合无线标准,无法以有利于该公司产品的方式定制。

  上述知情人士称,在苹果公司计划为摄像头开发定制传感器时,也出现了类似的讨论,一些工程师认为相关计划提供的改进可通过软件开发来实现。

  前员工和分析师称,推出新策略过程中出现这样的摩擦很正常。但他们也称,做出一些取舍是值得的,因为苹果公司由此可以掌控未来的产品。

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